Redefiniendo el romance para la era virtual

2 de diciembre de 2022: cuando un joven se enamora de un cyborg de 300 años en la película de ciencia ficción de 2019 Alita: ángel de batallacomparten el siguiente intercambio:

«¿Te importa», pregunta el cyborg (Alita), «que no sea completamente humana?»

“Eres la persona más humana que he conocido”, responde el joven (Hugo).

El cine está lleno de ejemplos como este, de humanos llevándose bien con no humanos. Ver también la película de 2013 Suen el que Joaquin Phoenix se enamora de una asistente virtual con la voz de Scarlett Johansson, y la película de ciencia ficción de 2014 Ex-Machinadonde un joven programador (Domhnall Gleeson) se acerca a un robot de IA que parece una hermosa mujer (Alicia Vikander).

Pero para muchos, el concepto va más allá de la pantalla grande. En Japón, toda una subcultura se dedica a los videojuegos románticos (RVG), donde los jugadores coquetean con un persona generada por computadora y desarrollar una relación que algunos jugadores describen como genuina. Los RVG se juegan en todo el mundo, pero son especialmente populares entre las mujeres japonesas (aunque también hay varios juegos para hombres).

¿Extraño? ¿Quizás incluso poco saludable? Sin duda mucha gente estaría de acuerdo. Pero la psicóloga Mayu Koike, PhD, tiene un punto de vista diferente. Ella y sus colegas de la Universidad de Hiroshima están estudiando si esas «relaciones románticas virtuales» podrían mejorar el bienestar psicológico o incluso ayudar a las personas a sobrellevar el estrés del romance en el mundo real. Hasta ahora, la respuesta a ambas preguntas es un sí provisional.

«La gente quiere amar y ser amada, deseos que ahora pueden cumplir potencialmente los agentes virtuales», dice Koike, quien espera «cultivar un nuevo campo llamado ‘antropomorfismo romántico’, cerrando la brecha entre el antropomorfismo y la ciencia de las relaciones».

El antropomorfismo, o colocar rasgos humanos en seres no humanos, no es nuevo en la psicología, pero Koike pretende aplicar el concepto para ayudarnos a comprender el «romance virtual», una relación amorosa entre un ser humano y una pareja virtual.

En términos generales, dice Koike, sus estudios han demostrado que si una persona siente una conexión con un «agente virtual», su estado de ánimo mejora, lo que los psicólogos llaman «afecto positivo».

«La gente piensa que jugar RVG puede mejorar sus habilidades sociales», dice Koike, «y nuestro estudio en curso también muestra que los jugadores quieren practicar una relación romántica con un agente virtual antes de entablar relaciones de persona a persona».

Su artículo más reciente, “Virtualmente enamorados: el papel del antropomorfismo en las relaciones amorosas virtuales”, publicado en el Revista británica de psicología socialdescribe tres experimentos que examinan los efectos de «antropomorfizar» a la pareja virtual.

Los resultados fueron mixtos. Cuando un jugador antropomorfizó al agente, la relación se sintió más auténtica. También se sentían mejor y era más probable que quisieran una relación real con el agente. Pero en un experimento final en el que 104 jugadoras conocieron a atractivos actores masculinos, no hubo correlación entre cómo las mujeres veían su relación virtual y cómo interactuaban con los actores masculinos.

Aún así, este aumento del estado de ánimo es motivo suficiente para estudiar el proceso, porque «tiene un gran potencial para mejorar nuestras relaciones en el mundo real», dice Koike. Este tipo de investigación “podría ayudar a reducir la soledad y mejorar el bienestar”.

Su artículo reciente se basa en su 2020 estudio en la revista PLOS A titulado «¿Qué factores hacen que las personas jueguen videojuegos románticos?» Entre estos factores se encuentra la voz humana e incluso el tacto, que se simula (clasificación G) en algunos juegos usando, por ejemplo, un controlador de Wii para acariciar el cabello de alguien o una tabla de equilibrio para masajear.

A medida que se desarrolle la tecnología y mejore la calidad de los agentes virtuales, también aumentará el potencial para el romance virtual, señala Koike. Tales relaciones podrían ayudar a satisfacer la necesidad humana de amar y ser amado, o incluso servir como una «herramienta de práctica para alguien que está ansioso por salir con alguien».

“Deberíamos continuar examinando cómo estas relaciones con agentes virtuales pueden afectar las relaciones en el mundo moderno”, dice.

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