Prepárate para compartir la carretera con un vehículo autónomo

8 de diciembre de 2022 – ¿Cuáles son los autos del futuro y qué impacto podrían tener en la salud pública?

Los conductores de Silicon Valley miraron por las ventanas de sus autos para ver que el vehículo que circulaba junto a ellos no tenía a nadie en el asiento del conductor. Las empresas tecnológicas de California han estado probando sus nuevos vehículos autónomos, y se están implementando experimentos similares en otros lugares a medida que la nueva tecnología llega a las calles.

Capaces de sentir el entorno y moverse con poca o ninguna intervención humana, estos nuevos vehículos terrestres autónomos ya circulan por las vías públicas. Combinan una variedad de cámaras y sensores como radar, sonda y GPS.

Pero, ¿está listo un conjunto de sensores y un algoritmo para tomar el volante de manera segura con nosotros?

La policía reportó más de 5.2 millones accidentes automovilísticos en 2020, según el Departamento de Transporte de EE. UU., que resultó en 2 millones de lesiones y más de 25,500 muertes.

Los defensores de los vehículos autónomos dicen que la causa principal de la mayoría de los accidentes de tráfico es el error humano, por lo que eliminar al conductor de la ecuación con los vehículos autónomos podría provocar menos lesiones y muertes. Como tecnología futura, los vehículos autónomos están preparados para transformar las industrias automotriz y de seguros y cambiar la forma en que se planifican nuestras ciudades a medida que evolucionan los patrones de tráfico.

Durante los últimos años, los conductores de Bentonville, AR, han estado compartiendo la carretera con camiones autónomos que entregan productos para Walmart. Y estos camiones ya no tienen un conductor disponible, listo para tomar el relevo de la computadora en caso de un problema. Los camiones actualmente operan de forma independiente en la carretera abierta.

No está claro cuál será la tolerancia de la sociedad a los accidentes o lesiones causados ​​por vehículos autónomos, aunque ocurren a un ritmo mucho menor que los causados ​​​​por humanos.

En Toronto, camiones autónomos similares entregan suministros para la cadena de supermercados canadiense Loblaws. Estas entregas se centran en la llamada milla intermedia y mueven las mercancías desde los depósitos centrales hasta las tiendas de primera línea.

Nuevos camiones de reparto sin conductor

Las tiendas que lanzan vehículos autónomos sugieren que esta es la mejor manera de implementarlos en la vía pública, ya que estos viajes son relativamente cortos y predecibles. Esto significa que los camiones pueden viajar por la misma ruta una y otra vez, recopilando datos sobre los patrones de tráfico y el clima, lo que puede ayudar a refinar el algoritmo para futuros viajes.

A medida que la tecnología mejore y si proyectos como los de Bentonville y Toronto tienen éxito, la cantidad de automóviles y camiones autónomos en las carreteras podría multiplicarse rápidamente, con posibles efectos profundos en la salud pública.

Los defensores de la nueva tecnología predicen menos atascos de tráfico con vehículos autónomos y, por lo tanto, menos estrés e incluso una mejor calidad del aire, con menos automóviles en la carretera que generen emisiones.

Pero Andrew Dannenberg, MD, epidemiólogo y profesor de diseño y planificación urbana en la Universidad de Washington en Seattle, dice que la realidad de lo que está planeado tiene más matices y mucho dependerá de cómo se integren realmente los vehículos autónomos a nuestras carreteras.

¿Quién es el conductor más peligroso?

El tráfico solo se reducirá, dice, si los vehículos son compartidos, lo que no es particularmente popular entre la mayoría de los conductores que actualmente viajan solos.

Según Danneberg, los primeros experimentos en los que se proporcionó un conductor para que las personas fueran conducidas para imitar la comodidad de un automóvil autónomo encontraron que las personas conducían significativamente más cuando se les daba la opción de no conducir.

«Si es demasiado conveniente, habrá la misma o incluso más congestión en las carreteras».

Y el efecto sobre la contaminación del aire es probablemente relativamente neutral, dice. La mayoría de las mejoras provendrán del cambio a los vehículos eléctricos, que ya está ocurriendo incluso antes de que los autos sin conductor sean ampliamente adoptados.

El amplio acceso a los vehículos autónomos también podría hacer que las personas sean menos activas y tengan peor salud, dice Danneberg.

«La actividad física es una gran parte del transporte. Pero, ¿la gente caminará, andará menos en bicicleta o tomará menos transporte público si estos autos son tan convenientes? Perder el apoyo del transporte público no es de interés para la salud pública», dijo.

Pero, ¿podría una combinación de buen transporte público y vehículos autónomos eficientes resolver nuestros problemas de tráfico? Es posible, si los vehículos autónomos son la mayoría y pueden comunicarse entre sí para cooperar en las horas pico, dice Edmond Awad, PhD, que estudia las interacciones entre humanos y vehículos autónomos en la Universidad de Exeter en el Reino Unido. .

Mucho dependerá de cómo se diseñen los algoritmos que rigen los nuevos vehículos autónomos, explica, y cómo alteren el nivel de riesgo al que las personas se han acostumbrado en las carreteras.

Enseñando nuevos algoritmos para conducir

Existe una percepción general de que las máquinas tienen menos sesgos que los humanos, dice Awad, pero debido a que los algoritmos se entrenan con datos humanos, tienden a tener los mismos sesgos. E incluso podrían empeorarlo poniendo el mismo algoritmo defectuoso en cientos de miles de vehículos.

«Si el algoritmo hace que los autos sean menos cuidadosos con los ciclistas que el conductor promedio, por ejemplo, cambiará la distribución del riesgo», advierte. Y dado que generalmente no sabemos qué sucede dentro de este algoritmo, es difícil para las personas confiar en los vehículos y saber cómo comportarse con ellos.

Awad estudió cómo pensaba la gente sobre los algoritmos que rigen los vehículos autónomos en un proyecto llamado La máquina moral. Le dio a la gente situaciones hipotéticas en las que un automóvil autónomo detecta una colisión a punto de ocurrir. Si el vehículo no puede evitar el accidente, ¿qué podría hacer a continuación? ¿Colisionar en la trayectoria o desviarse para salvar vidas? Un algoritmo que proteja la vida humana sería lo mejor, pero ¿qué pasa si la desviación golpea a otra persona? ¿Qué pasa si el coche autónomo está a punto de chocar contra un autobús y, para esquivar a todas esas personas en el transporte público, se sale de la carretera y mata a sus propios pasajeros? ¿Debe programarse el automóvil para que nunca arriesgue a sus dueños? Pero, ¿qué pasa con las multitudes de personas en los espacios públicos? ¿Cómo decidirán los programadores qué seguridad priorizar?

Awad encontrado en su estudio explorar situaciones hipotéticas en las que, mientras que la mayoría de las personas estaban a favor de los autos sin conductor programados de manera utilitaria, es decir, el auto sacrificaría a sus propios pasajeros para salvar a más personas, las personas en el estudio también indicaron que preferirían no viajar en tales autos ellos mismos.

Los diseñadores de vehículos deberán equilibrar las prioridades contrapuestas de los individuos y la sociedad en su conjunto si la tecnología alguna vez se acepta en los espacios públicos alrededor de otros conductores, ciclistas y peatones que pueden estar en riesgo.

¿Y los autos autónomos deberían tener sus propios caminos cerrados para conducir?

Sin embargo, más allá de las preguntas sobre la seguridad individual, hay una serie de preguntas sobre la equidad de la transición a los vehículos autónomos, dice Dannenberg. Está involucrado en varios proyectos de divulgación activa para determinar qué quieren las comunidades de los vehículos autónomos. Encontró que muchas comunidades de bajos ingresos o marginadas tienen poca influencia o interés en el tema.

Por lo general, no tienen contacto con los políticos y los líderes tecnológicos que deciden dónde, cuándo y cómo se desplegarán los vehículos, por lo que no ocupan un lugar destacado en la lista de prioridades, dice Dannenberg.

«Si las únicas personas que se preocupan son ricas, ese es un gran problema de equidad».

Las comunidades marginadas enfrentan mayores barreras para la adopción de tecnología, ya sea a través del precio, el acceso a otras tecnologías habilitadoras como teléfonos inteligentes o simplemente vecindarios atendidos por proyectos de vehículos autónomos.

Muchos trabajos de transporte también serán reemplazados por vehículos, una carga que recaerá de manera desigual sobre aquellos con bajos ingresos o menos educación.

Las personas con discapacidad también pueden enfrentar mayores obstáculos si no hay una persona disponible para ayudar a los usuarios de sillas de ruedas a entrar y salir de los vehículos en los que quieren viajar.

«No es automáticamente bueno para los discapacitados», dice Dannenberg. Es un problema que se puede resolver con un diseño inteligente, pero requiere una reflexión cuidadosa y tiene un costo.

Dannenberg dice que los problemas de equidad están recibiendo menos atención de la que merecen a medida que la sociedad se prepara para adoptar más vehículos autónomos, por lo que más personas de diferentes sectores y comunidades deben involucrarse para impulsar este cambio en la dirección en la que queremos ir.

De una forma u otra, las personas están en el asiento del conductor de este avance tecnológico.

“Y necesitaremos monitoreo y evaluación continuos”, dijo Dannenberg.

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