Lo que queda cuando los lagos desaparecen

Dos veces al mes, Mariela Loera va de puerta en puerta en el este del Valle de Coachella en California. Parte de su trabajo, como defensor de políticas con la organización sin fines de lucro Asesor Ejecutivo de Justicia y Rendición de Cuentases ofrecer un oído atento a los miembros de la comunidad, muchos de los cuales trabajan en las exuberantes granjas de la zona que cultivan cítricos, dátiles y otros cultivos de invierno.

La mayoría de las personas con las que habla Loera son madres de mediana edad. En casi todas las casas escucha lo mismo: «Uno o varios de mis hijos tienen asma o alguna enfermedad respiratoria». Si es verano, es posible que escuche quejas de dolores de cabeza y hemorragias nasales debido a la mala calidad del aire.

«Es la misma historia que se repite con casi todas las personas con las que hablo», dice Loera, quien ha estado trabajando con miembros de la comunidad durante casi 2 años. «La gente está tratando de averiguar por qué sucede esto».

En la mayoría de los casos, reducir una enfermedad a una sola causa es difícil, si no imposible. Pero en el caso del este del Valle de Coachella, se avecina un culpable: el cercano Salton Sea. «Definitivamente es uno de los mayores contribuyentes a la calidad del aire en la región y, por lo tanto, a los síntomas», dice Loera.

El problema con el 340 millas cuadradas Salton Sea—cuyo nombre es inapropiado, ya que en realidad es el lago más grande de California— es que se está reduciendo. Es un destino al que se enfrentan un puñado de otros lagos en todo el país y en todo el mundo: el resultado de las desviaciones de agua río arriba, el calentamiento global, la mala gestión humana y otros factores.

El lago Owens en California, por ejemplo, ha reducido a menos de un tercio de su antigua zona; mientras que el Gran Lago Salado en Utah ha alcanzado su nivel más bajo desde 1847 este mes de julio. El lago Urmia de Irán, una vez el lago más grande en el Medio Oriente, ha reducido en casi un 90% durante las últimas 3 décadas; mientras que el lago Poopó en Bolivia completamente seco en 2015.

A medida que los lagos desaparecen, dejan atrás una serie de problemas: disminución de la vida silvestre; el turismo está disminuyendo; las personas son desplazadas y los medios de subsistencia sufren; se cambian las condiciones climáticas; y el agua escasea, lo que a su vez afecta la agricultura local y el suministro de alimentos.

Sus impactos en la salud humana también son graves. A medida que el agua desaparece, expone el lecho del lago, o playa, que puede secarse rápidamente para formar una capa de sedimento y polvo, dice Michael Cohen, del Instituto del Pacífico, un grupo de expertos con sede en Oakland, California, que se centra en los problemas del agua. En Salton Sea, por ejemplo, más de 18,000 acres de costa se exhibe desde principios de la década de 2000.

Cuando los vientos levantan este polvo, las partículas finas «se transportan por el aire y se transportan por el aire», dice Cohen, quien ha estudiado el Mar de Salton durante más de dos décadas. Las partículas «pueden viajar largas distancias y pueden ser inhaladas por las personas».

Respirar estas partículas puede inflamar los pulmones, dice Kent Pinkerton, PhD, profesor de patología pulmonar en la Universidad de California, Davis. «La inflamación no siempre es mala, es un proceso natural que ayuda con la eliminación de partículas».

Pero cuando hay demasiado polvo, «comienzas a ver lesiones, daños y muerte de células pulmonares», dice. «Cuando las partículas entran en las células pulmonares profundas que recubren los alvéolos, donde tenemos intercambio de gases y es extremadamente delicado… puede ser extremadamente problemático».

Esto resulta en problemas respiratorios como asma, alergias e infecciones sinusales crónicas. Los niños pequeños, cuyo sistema inmunitario y los pulmones todavía se están desarrollandoson particularmente vulnerables. Aproximadamente uno de cada cinco niños tienen asma en el condado de Imperial, al sur del mar de Salton, que también tiene las tasas más altas de hospitalizaciones por asma infantil y visitas a la sala de emergencias (el doble del promedio nacional).

Si no se controla, el lecho del lago expuesto podría liberar hasta 100 toneladas de polvo por día, causando $ 37 mil millones en costos de atención médica asociados para 2047dice el Instituto del Pacífico.

Para empeorar las cosas, las partículas extremadamente finas pueden penetrar en el epitelio pulmonar y entrar en el sistema circulatorio, causando potencialmente problemas cardiovasculares, dice Pinkerton. «Podría conducir a la formación de placa, obstrucción vascular, infarto de miocardio o simplemente inflamación del tejido cardíaco». Los que corren mayor riesgo son los niños pequeños, los ancianos y las personas con otras afecciones respiratorias o cardíacas.

Ya se están realizando esfuerzos para solucionar los problemas, centrándose en gran medida en eliminar el polvo de los lechos secos de los lagos. Esto puede tomar una variedad de formas, dependiendo de la composición de cada lago y los resultados deseados, dice Armistead Russell, PhD, un experto en contaminación del aire del Instituto de Tecnología de Georgia que formó parte de un comité asesor científico de Owens Lake.

En Owens Lake, ahora la fuente más grande de polvo artificial en Estados Unidos, después de haber sido drenado en la década de 1920 para satisfacer las necesidades de agua de un Los Ángeles en crecimiento, el enfoque preferido es la inundación superficial, dijo. Los esfuerzos han reducción de los niveles de contaminación del aire en la región durante las últimas 2 décadas: en 2018, solo hubo 8 días en que PMdiez (una medida de partículas inhalables de 10 micrómetros y más pequeñas) excedieron los niveles saludables, en comparación con 49 días en 2002.

Actualmente se está explorando una solución similar en Salton Sea. Pero estas medidas de supresión de polvo tienen un alto costo: el Departamento de Agua y Energía de Los Ángeles había gastado alrededor de $ 2.1 mil millones en Owens Lake hasta mayo de 2019 y alrededor del 31% de sus suministros de agua dulce para resolver el problema. En Salton Sea, se espera que un proyecto para capturar agua y distribuirla en 4,000 acres del lecho seco del lago cueste unos $206 millones.

Afortunadamente, también hay otras opciones. Estos incluyen cubrir la playa con grava, arar la tierra para hacer rugosa su superficie, plantar plantas especiales tolerantes a la sal para atrapar el polvo y construir cercas de arena o pacas de paja. “La idea es minimizar o eliminar el polvo de estas áreas expuestas”, dice Cohen.

Pero no es solo el tamaño de las partículas en el aire el problema; es su contenido. Los lechos secos de los lagos salinos, como el Salton Sea, tienden a ser ricos en sodio, cloro, magnesio y otros minerales. Pero también pueden contener productos químicos nocivos.

El agua que fluye hacia el Mar de Salton, por ejemplo, proviene de la escorrentía agrícola. “Se usan muchos pesticidas en el área… y también algunos metales pesados ​​como el selenio”, dice Cohen. «Cuando estos ingresan a su sistema nervioso, también desencadenan una respuesta inmune».

El mar de Aral, entre Kazajstán y Uzbekistán, es una historia de advertencia. Alguna vez el cuarto lago salino más grande del mundo, se ha reducido al 25% de su tamaño original en los últimos 50 años. Sus suelos están contaminados con metales pesados ​​como el plomo y el radio, así como con pesticidas tóxicos como el DDT lixiviado de los campos de algodón cercanos. estaba vinculado a muchos problemas en la región – tasas superiores a la media de anemia, tuberculosis, enfermedades renales y hepáticas; disminución de la esperanza de vida (51 años, frente a 64 años); y altos niveles de infertilidad y problemas reproductivos.

Allí, las autoridades locales intentaron otro remedio: restaurar el lago reduciendo las extracciones de agua de uno de sus afluentes, el río Syr Darya. Tuvieron un éxito moderado.

Aparte de las dolencias físicas, los lagos en peligro de extinción también pueden afectar la salud mental de los residentes que viven cerca. «Los jóvenes definitivamente están hablando de estrés a corto plazo, preocupándose por cosas como ‘¿Cómo va mi salud hoy?

«Pero también pensando en este largo plazo: ‘Quiero ir a la universidad y hacer algo por mi comunidad, pero ¿realmente quiero quedarme aquí y seguir viviendo aquí?’ «, ella dice.

Es por eso que Loera y su equipo de Leadership Counsel, junto con otras organizaciones locales como Comité Cívico del Valle y Alianza Valle de Coachelladedique tiempo a reunirse con miembros de la comunidad afectados, involucrándolos en los esfuerzos para salvar los lagos cercanos, escuchando sus preocupaciones sobre la salud y ofreciendo consejos sobre medidas de protección.

El consejo incluye tomar «medidas de seguridad cuando la calidad del aire no es tan buena», dice Pinkerton. Por ejemplo: quédese adentro, conduzca con el aire acondicionado encendido y use una máscara protectora N95.

“Y simplemente ser consciente de tu cuerpo”, dice. «Si te encuentras tosiendo, tus ojos están irritados o llorosos, comienzas a sentirte cansado o tu corazón late rápido, todos estos son síntomas que deberían decirte, ‘Está bien, tal vez es hora de que me ponga esta máscara o entre». y relájate.

A pesar de los desafíos que se avecinan, Loera se mantiene optimista. “Lo que me impresiona es que la comunidad alrededor de Salton Sea es realmente resistente”, dice ella. “Son realmente colaborativos. Ven el lago como parte de su hogar.

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