¿Epidemia de niebla mental? Los efectos duraderos de COVID tienen a los expertos preocupados

11 de octubre de 2022 Semanas después de que Jeannie Volpe se contagiara de COVID-19 en noviembre de 2020, ya no pudo hacer su trabajo al frente de grupos de apoyo para agresiones sexuales en Anniston, AL, ya que seguía olvidando los detalles que los sobrevivientes habían compartido con ella. . «La gente me decía que tenían que volver a visitar sus recuerdos traumáticos, lo cual no es justo para nadie», dice el hombre de 47 años.

Volpe fue diagnosticado con larga disfunción autonómica COVID, que incluye dolor muscular intenso, depresión, ansiedad y pérdida de la capacidad de pensar. Algunos de sus síntomas se conocen más comúnmente como niebla mental y se encuentran entre los problemas más comúnmente informados por personas que tienen problemas a largo plazo después de un episodio de COVID-19.

Muchos expertos y profesionales médicos dicen que ni siquiera han comenzado a arañar la superficie del impacto que esto tendrá en los próximos años.

«Me preocupa mucho que se avecine una epidemia de disfunción neurológica», dice Pamela DavisMD, PhD, profesor de investigación en la Facultad de Medicina de la Universidad Case Western Reserve en Cleveland.

En los 2 años que Volpe ha vivido con COVID largo, su función ejecutiva los procesos mentales que permiten a las personas centrar su atención, retener información y realizar múltiples tareas disminuyó tanto que tuvo que aprender a conducir de nuevo. Uno de los varios médicos que la evaluaron sugirió terapia del habla para ayudar a Volpe a volver a aprender a formar palabras. «Puedo ver las palabras que quiero decir en mi cabeza, pero no puedo sacármelas de la boca», dijo con una voz entumecida que traicionaba su condición.

Todos estos síntomas le impiden cuidarse a sí misma. Sin trabajo ni seguro médico, Volpe dice que investigó el suicidio asistido en los estados que lo permiten, pero finalmente decidió que quería vivir.

“La gente te dice cosas como que deberías estar agradecido de haber sobrevivido, y deberías hacerlo; pero no esperes que nadie no llore después de perder su autonomía, su carrera, sus finanzas.

Los hallazgos de los investigadores que estudian los efectos cerebrales de COVID-19 refuerzan lo que las personas con COVID a largo plazo han enfrentado desde el principio. Sus experiencias no son imaginarias; son compatibles con trastornos neurológicos incluida la encefalomielitis miálgica, también conocida como síndrome de fatiga crónica o EM/SFC que tienen mucho más peso en la imaginación del público que el término niebla del cerebroque a menudo se puede utilizar con desdén.

Los estudios han demostrado que COVID-19 está relacionado con afecciones como el accidente cerebrovascular; convulsiones; y trastornos del estado de ánimo, la memoria y el movimiento.

Aunque todavía hay muchas preguntas sin respuesta sobre el impacto exacto de COVID-19 en el cerebro y sus efectos a largo plazo, hay razones suficientes para sugerir que las personas deben tratar de evitar al mismo tiempo tanto la infección como la reinfección hasta que los investigadores obtener más respuestas.

A nivel mundial, se estima que COVID-19 ha contribuido a más de 40 millones de nuevos casos de trastornos neurológicos, según Ziyad Al-Aly, MD, epidemiólogo clínico e investigador de COVID desde hace mucho tiempo en la Universidad de Washington en St. Louis. En su último estudio A través de 14 millones de registros médicos del Departamento de Asuntos de Veteranos de EE. UU., el sistema integrado de atención médica más grande del país, los investigadores encontraron que, independientemente de la edad, el género, la raza y el estilo de vida, las personas que han tenido COVID-19 tienen un mayor riesgo de contraer una amplia rango de 44 condiciones neurológicas después del primer año de infección.

Anotó que algunas de las condiciones, como los dolores de cabeza y una leve disminución de la memoria y la agudeza, pueden mejorar y desaparecer con el tiempo. Pero otros que se han manifestado, como accidentes cerebrovasculares, encefalitis (inflamación del cerebro) y síndrome de Guillain-Barré (un trastorno raro en el que el sistema inmunitario del cuerpo ataca los nervios), suelen provocar daños duraderos. El equipo de Al-Aly encontró que las condiciones neurológicas eran un 7 % más probables en quienes tenían COVID-19 que en quienes nunca se habían infectado.

Además, los investigadores notaron que, en comparación con los grupos de control, el riesgo de problemas de pensamiento posteriores a la COVID era más pronunciado en personas de 30, 40 y 50 años. un grupo que generalmente sería muy poco probable que tuviera estos problemas. Para las personas mayores de 60 años, los riesgos se destacan menos porque en esta etapa de la vida tales problemas de pensamiento no son tan raros.

Otro estudio del sistema de veteranos el año pasado mostró que los sobrevivientes de COVID-19 estaban en un 46% más de riesgo considerar el suicidio después de 1 año.

«Tenemos que prestarle atención», dice Al-Aly. «Lo que hemos visto es realmente solo la punta del iceberg». Teme que millones de personas, incluidos los jóvenes, pierdan sus trabajos y educación mientras enfrentan discapacidades duraderas. y las implicaciones económicas y sociales de tales consecuencias. «Lo que quedará para todos nosotros son las consecuencias de la devastación total en la vida de algunas personas», dice.

Igor Koralnik, MD, jefe de enfermedades neuroinfecciosas y neurología global de la Universidad Northwestern en Chicago, dirige una clínica especializada en COVID de larga data. Su equipo publicó un artículo en marzo de 2021 detallando lo que vieron en sus primeros 100 pacientes. “Alrededor de la mitad de la población del estudio perdió al menos 10 días de trabajo. Esto va a tener un impacto persistente en la fuerza laboral”, dijo Koralnik. dijo en un podcast publicado en el sitio web de North West. «Hemos visto que los pacientes no solo tienen síntomas, sino que tienen una calidad de vida reducida».

Para las personas mayores y sus cuidadores, el riesgo de posibles enfermedades neurodegenerativas que el virus ha demostrado acelerar, como la demencia, también es una gran preocupación. El alzhéimer ya es el quinta causa principal de muerte para personas mayores de 65 años.

En un estudio reciente de más de 6 millones de personas mayores de 65 años, Davis y su equipo de Case Western descubrieron que el riesgo de enfermedad de Alzheimer en el año posterior al COVID-19 aumentó entre un 50 % y un 80 %. Las probabilidades eran particularmente altas para las mujeres mayores de 85 años.

Hasta la fecha, no existen buenos tratamientos para la enfermedad de Alzheimer, pero el costo total de la atención médica para los servicios de atención a largo plazo y cuidados paliativos para personas con demencia superó los $ 300 mil millones en 2020. Esto ni siquiera incluye los costos asociados para las familias.

«El efecto posterior de tener a alguien con la enfermedad de Alzheimer al cuidado de un miembro de la familia puede ser devastador para todos», dice ella. «A veces los cuidadores no lo hacen muy bien».

Cuando el propio padre de Davis contrajo la enfermedad de Alzheimer a los 86 años, su madre lo cuidó hasta que una mañana tuvo un derrame cerebral mientras preparaba el desayuno. Davis atribuye el accidente cerebrovascular al estrés del cuidado. Esto no dejó a Davis más remedio que buscar un alojamiento donde ambos padres pudieran recibir atención.

Mirando el panorama general, Davis cree que el aislamiento, la soledad y el dolor generalizados durante la pandemia, y la enfermedad COVID-19 en sí misma, seguirán teniendo un impacto profundo en los diagnósticos psiquiátricos. Esto, a su vez, podría desencadenar una ola de abuso de nuevas sustancias como resultado de problemas de salud mental no controlados.

Aún así, no todos los expertos en cerebro saltan a los peores escenarios, con mucho que descubrir antes de hacer sonar las campanas de alarma. Juana HellmuthMD, neurólogo y buscador en la Universidad de California, San Francisco, advierte contra leer demasiado en los primeros datos, incluidas las suposiciones de que COVID-19 causa neurodegeneración o daño cerebral irreversible.

Incluso con escáneres cerebrales antes y después tomados por investigadores de la Universidad de Oxford que muestran cambios estructurales en el cerebro después de la infección, señala que en realidad no estudiaron los síntomas clínicos de las personas en el estudio, por lo que es demasiado pronto para sacar conclusiones sobre los problemas cognitivos asociados.

«Es una pieza importante del rompecabezas, pero no sabemos cómo encaja con todo lo demás», dice Hellmuth. “Algunos de mis pacientes están mejorando. … No he visto a una sola persona empeorar desde que comenzó la pandemia, así que tengo esperanzas.

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