El cambio climático daña la salud física y mental

16 de diciembre de 2022: Laken Brooks, una estudiante de doctorado de 27 años de la Universidad de Florida, ha tenido problemas con la psoriasis desde que era preadolescente. Siempre ha sido una condición dolorosa y difícil de manejar, pero en los últimos años Brooks ha luchado aún más. Ella sospecha que su psoriasis ha empeorado debido al cambio climático.

“Cada año, el verano parece durar un poco más”, dice Brooks. «Cuando me mudé a Florida por primera vez (hace 5 años) noté que las quemaduras solares y la sudoración me picaban la piel aún más de lo normal. Traté de aliviar algunos síntomas usando sombreros y bufandas, y esperaba aclimatarme al nuevo clima. Pero es difícil aclimatarse cuando cada año las temperaturas siguen subiendo y mi piel nunca se ajusta realmente al clima de Florida.

Brooks está en lo cierto: el cambio climático está teniendo impactos en la salud cada vez más significativos. La séptima edición de Cuenta regresiva de Lancet sobre salud y cambio climático, publicado este otoño, lo confirma. El informe, escrito por casi 100 expertos de más de 50 instituciones y agencias académicas, rastrea el impacto del cambio climático en la salud global. La versión 2022 reveló que cada año, en todas las regiones del mundo, el cambio climático socava la salud.

La lanceta El informe de este año identificó cuatro daños principales del cambio climático: calidad del aire, enfermedades relacionadas con el calor, enfermedades infecciosas y salud mental.

Renee Salas, MD, del Centro para el Clima, la Salud y el Medio Ambiente Global de la Escuela de Salud Pública TH Chan de Harvard, es una de las autoras del informe. Ella ve regularmente cómo el cambio climático está dañando la salud de sus pacientes, especialmente aquellos que carecen de los medios para mitigar sus efectos.

“Tuvimos un paciente presente en la sala de emergencias el verano pasado con una temperatura central de 106”, explica. “Cumplió con los criterios para un golpe de calor. Él y su esposa vivían en un apartamento de arriba sin acceso a aire acondicionado.

Salas considera que es su responsabilidad para con sus pacientes hacer las conexiones entre el cambio climático y los efectos en la salud. El calor, en particular, es una forma palpable para que las personas entiendan esta conexión, dice ella.

Sin embargo, los impactos van más allá del calor. «Tengo preocupaciones sobre todos ellos», dijo Salas. «Y el impacto del cambio climático en una persona se verá afectado por la forma en que vive y los recursos que tiene».

El impacto del clima en la salud mental

Si bien el calor es quizás el daño más obvio que la gente reconoce del cambio climático, el componente de salud mental de la ecuación es probablemente el menos importante. Susan Clayton, PhD, es profesora de psicología y estudios ambientales en el College of Wooster en Ohio. Lleva varios años estudiando el vínculo entre ambos y ha escrito tres artículos sobre el tema, el primero en 2014.

«Estamos llegando a un punto en el que las personas expresan su preocupación por el cambio climático, pero no lo reconocen como una amenaza para la salud mental», dice.

En su trabajo sobre el tema, Clayton ha identificado cuatro categorías en las que el cambio climático afecta la salud mental:

  • Eventos climáticos cada vez más severos: a medida que más y más personas experimentan eventos climáticos devastadores, más y más personas también sufren de TEPT, ansiedad clínica, depresión y abuso de sustancias.
  • Cambios más lentos: no se necesita un huracán de categoría 5 para causar daños a la cordura. A medida que las temperaturas aumentan más de lo normal durante períodos más prolongados, también aumentan las tasas de suicidio y de hospitalizaciones psiquiátricas.
  • Desplazamiento involuntario: Muchas personas aman y están arraigadas donde viven. A medida que las inundaciones costeras, los incendios forestales y otros fenómenos meteorológicos los desplazan, su salud mental se deteriora.
  • Concienciación sobre el cambio climático: A medida que todos son testigos del cambio climático y se vuelven cada vez más conscientes de sus impactos, los niveles de ansiedad colectiva aumentan. Para la mayoría de las personas, es manejable, pero sigue siendo peligroso.

Aunque hablar sobre el cambio climático y cómo afecta la salud mental a veces puede aumentar los sentimientos de ansiedad y otras condiciones, es una conversación esencial, dice Clayton. «Cuando estás abrumado e indefenso, puede ser demasiado para manejar», explica. «Pero también puede animarte a lidiar con el problema».

Mitigación pendiente

Si bien los datos continúan llegando y demuestran el vínculo entre el cambio climático y la salud, sigue siendo difícil de entender para las personas. Para Salas, esto a menudo puede ser frustrante.

“A menudo tengo que caminar contra la corriente para descubrir qué es lo que está causando los problemas de los pacientes en primer lugar”, dice ella. “Es por eso que hago el trabajo que hago: no puedo simplemente tratar a los pacientes de la sala de emergencias y decir que está bien. Es como poner un vendaje en una herida de bala.

Reconocer y enfatizar que aquellos en la línea de fuego a menudo son los que tienen menos recursos para cambiar el impacto del clima en su salud es un punto de partida.

“Reconocemos que políticas y decisiones de alto nivel han llevado a estas situaciones”, dijo Salas. «Así que trato de encontrar los riesgos, educar a los pacientes y luego darles recomendaciones para protegerse».

Puede sonar como sugerir que un paciente agregue un sistema de filtración de aire a su hogar o se asegure de tener un plan de respaldo para usar un nebulizador en caso de un corte de energía. El mensaje más importante que se debe transmitir, dice Salas, es que la salud se ve socavada por lo que sucede “aguas arriba”. “Necesitamos voluntad política y social para cambiar”, dice. «Estamos empezando a ver esto: la comunidad de la salud se está levantando y reconociendo esto como fundamental para la misión de la medicina».

Para personas como Brooks, que no pueden mudarse ahora, la solución temporal intenta minimizar cómo el cambio climático está exacerbando las condiciones existentes. “Pude aliviar algunos brotes tomando duchas frías”, dice ella. «No planeo vivir en Florida para siempre, pero en este momento no tengo los recursos para trasplantar mi vida y mudarme a otro lugar».

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